León del Atlas: cómo es y dónde ‘conocerlo’

León del Atlas: cómo es y dónde ‘conocerlo’

León del Atlas

León del Atlas

En este blog damos una gran importancia a la biodiversidad de Marruecos. Y en ello incluimos a sus animales más característicos, de interés para los amantes del turismo medioambiental. Es por ello que le hemos dedicado un post a los monos de Berbería. Y ahora le toca el turno al león del Atlas: aquí te contamos cómo es y dónde puedes conocer de cerca a este espectacular felino.

León de piedra del Atlas

León del atlas en Ifrane

León del Atlas y el problema de su extinción

El león del Atlas (Panthera leo leo) es uno de los mamíferos más amenazados del planeta pues, de hecho, ha sido declarado ‘extinto en libertad’. Esto es así porque fue objeto de una caza intensa: en unos casos, por placer durante la época colonial, y en otros por parte de los ganaderos que querían así proteger sus rebaños. Por ello, la última noticia que se tiene de un ejemplar de esta raza en estado salvaje data de 1942. No obstante, su declive ha sido progresivo durante siglos, especialmente desde la introducción de las armas de fuego en África.

Su hábitat natural era el norte de África y, en especial, las montañas del Atlas y los bosques de cedros. Eso los diferencia de sus parientes más cercanos, que habitan en la sabana, por lo que el tradicional nombre de ‘el rey de la selva’ podría hacer referencia a estos leones marroquíes. 

Se trata de un felino fácil de reconocer por su imponente belleza. Resulta muy característica la larga y espesa melena negra, especialmente en el pecho y los costados, que contrasta con el corto pelaje de color arena claro en el resto de su cuerpo. A nivel morfológico su cráneo presenta similitudes con el del león asiático, lo que podría denotar un estrecho parentesco. En cuanto al carácter, se trata de un león menos sociable, que se manejaba bien en la caza individual o en pequeños grupos.

El león del Atlas ha sido siempre un símbolo de poder. De hecho, los líderes romanos Julio César y Pompeyo ya tuvieron decenas de ejemplares en su cortejo. Y también formaron parte de las colecciones del rey de Marruecos hasta la década de los 70 en su Palacio Real, para después ser trasladados al zoológico de Rabat (Temara).

Bosques del Atlas

Bosques del Atlas

La especie, en la actualidad

Sus descendientes fueron dispersados por otros zoológicos y en los últimos años ha habido nuevas crías en el mencionado zoo rabatí. Pero numerosos expertos sostienen que no se puede hablar de leones del Atlas ‘puros’, aunque se está analizando si se podría llegar a lograr su recreación mediante técnicas de selección de ADN, usando también a su especie cercana de la India (Panthera leo persica).

En cualquier caso, por ahora solo es posible conformarse con la contemplación de los leones del Atlas residentes en el zoo de Rabat, o con las representaciones que se han hecho de ellos a largo de la Historia, como por ejemplo en las grandes esculturas de Trafalgar Square en Londres (llegaron a poblar la Torre de Londres) o en cuadros como El Cid, de Rosa Bonheur en el Museo del Prado.

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